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Perché la scienza non può resistere alla gravità di Venere: nuove spedizioni verso il vicino più vicino della Terra | Venere

un La flotta di robot spaziali atterrerà su di essa Venere Tra qualche anno comincerà ad esplorare il mondo più inospitale del sistema solare. Un veicolo spaziale si tufferà attraverso l’atmosfera estremamente calda e densa del pianeta, mentre altri due orbiteranno sopra le spesse nubi acide che lo ricoprono. Venere e utilizzare telescopi radar avanzati per rilevare il terreno sottostante.

Questo esame rappresenta un netto rinnovamento dell’interesse per il vicino più prossimo della Terra. Per più di un decennio, le agenzie spaziali americane ed europee hanno ignorato il pianeta: solo tre nuove missioni su Venere saranno annunciate a pochi giorni l’una dall’altra all’inizio di giugno.

Håkan Svedhem, ex project manager dell’ex sonda europea per il pianeta, Venere Express, per la rivista scientifica natura La scorsa settimana: “Venere è stato un pianeta dimenticato per troppo tempo”.

L’obiettivo delle due nuove missioni – la sonda Veritas della NASA e Da Vinci+ e il satellite europeo Envision – è semplice. Vogliono sapere perché il nostro pianeta gemello Terra è così diverso dal nostro mondo.

Come gli astronomi sapevano all’inizio dell'”Era Spaziale” negli anni ’60, entrambi i pianeti hanno le stesse dimensioni e hanno le stesse età, composizione e orbite attorno al Sole. Sotto le spesse nuvole di Venere avrebbero dovuto esserci oceani o foreste. Così le agenzie spaziali statunitensi e sovietiche hanno inviato una serie di indagini sui robot per scoprire la verità negli anni ’70 e ’80.

L’orbita EnVision dell’Agenzia spaziale europea (ESA) mapperà la superficie dall’alto. Foto: ESA/PA

Hanno rivelato un mondo che era una visione dell’inferno. È stato scoperto che Venere ha una temperatura superficiale di 475 gradi Celsius, che è abbastanza calda da fondere il piombo. Allo stesso tempo, la pressione atmosferica sulla sua superficie è di 93 bar, che è uguale alla pressione atmosferica un chilometro sotto l’oceano sulla Terra. Le sonde sovietiche che sono atterrate su Venere negli anni ’70 e ’80 hanno trasmesso con successo dati dal pianeta solo per brevi periodi – due ore erano il massimo che potevano – prima che il calore e la pressione schiaccianti li distruggessero.

Per buona misura, Venere è stata trovata anche coperta da spesse nuvole di acido solforico. Al contrario, il nostro mondo ha oceani di acqua liquida, nuvole e calotte glaciali e supporta innumerevoli organismi nei suoi mari, sulla terraferma e nel cielo. Le differenze tra i due pianeti, nonostante le loro superficiali somiglianze, non potrebbero essere più evidenti.

La ragione principale di questi insiemi di condizioni molto diversi è spiegata dalle enormi quantità di anidride carbonica che si sono accumulate su Venere. Questo intrappola la radiazione solare e provoca un riscaldamento globale incontrollato su una scala che sminuisce completamente l’impatto della crisi climatica che ora interrompe i modelli meteorologici e lo scioglimento delle calotte glaciali sulla Terra.

Gli scienziati si chiedono come sia avvenuto questo accumulo di anidride carbonica. La Terra è stata fortunata o Venere è stata sfortunata? È normale che i pianeti in orbite come Venere e la Terra sviluppino dense atmosfere di anidride carbonica che intrappolano la radiazione solare e portano a effetti serra incontrollati – o è solo un’evoluzione una tantum nel caso di Venere?

La superficie del pianeta è oscurata da una fitta copertura nuvolosa.
La superficie del pianeta è oscurata da una fitta copertura nuvolosa. Foto: NASA / JPL-Caltech / SwRI / MSSS / Gerald Eichstadt / Heidi N. Becker / Koji Kuramura) / PA

“Queste sono domande fondamentali e hanno importanti implicazioni, non solo nella comprensione di come la vita è apparsa e si è evoluta sulla Terra”, ha affermato il fisico Colin Wilson dell’Università di Oxford. “Hanno anche implicazioni per la ricerca di pianeti abitabili in orbita attorno ad altre stelle nella nostra galassia”.

Al momento, gli astronomi stanno riponendo le loro speranze di trovare pianeti promettenti che potrebbero supportare la vita altrove nella galassia alla ricerca di piccoli mondi rocciosi, come la Terra, che orbitano intorno alle stelle a una distanza in cui è probabile che l’acqua sia presente in forma liquida. Tuttavia, a giudicare dall’unico altro mondo nel nostro sistema solare che si trova in una regione del genere – Venere – questo potrebbe non essere un posto promettente, dopotutto. In altre parole, se la Terra fosse l’eccezione e Venere la regola, potremmo trovare questi pianeti molto meno incoraggianti come ospiti per la vita aliena.

Questo punto è stato sottolineato da Giada Arne, vice investigatore principale della sonda Da Vinci+ della NASA: “La nostra indagine sull’evoluzione di Venere può aiutarci a capire meglio come i mondi abitabili sono distribuiti altrove nell’universo e come i pianeti abitabili si evolvono nel tempo”. generale”, ha detto. “Tuttavia, potrebbe essere perché Venere è nel posto sbagliato. Essendo più vicino al Sole della Terra – 67 milioni di miglia contro 93 milioni di miglia di distanza – lo ha reso più caldo quando si è formato durante la nascita del Sistema Solare 4,5 miliardi di anni fa. E come risultato”, ha detto. , il vapore acqueo nella sua atmosfera non si è mai condensato negli oceani come sulla terraferma, dove i nostri mari hanno svolto un ruolo importante nell’assorbire l’anidride carbonica e prevenire il riscaldamento incontrollato. del riscaldamento globale.

Altre prove suggeriscono che Venere potrebbe aver avuto acqua liquida sulla sua superficie in una volta e che un altro evento ha causato il riscaldamento del pianeta. Le tre nuove sonde cercheranno di scoprire indizi su cosa potrebbe essere. “Studiare la superficie del pianeta sarà fondamentale”, ha detto Wilson. “La sonda statunitense Magellan – che ha raggiunto Venere nel 1989 – ha utilizzato il radar per scrutare attraverso le nuvole e ci ha fornito una meravigliosa mappa globale di Venere, che ha rivelato vulcani e una superficie di spaccatura che ovviamente aveva molto disturbo. Ma era solo un’istantanea .

Ad esempio, non sappiamo se quei vulcani sono ancora attivi. Le nuove sonde spaziali prenderanno la tecnologia radar del 21° secolo e la applicheranno a Venere e ci daranno un’immagine più dinamica del pianeta”.

Il DaVinci+ della NASA scenderà nell'atmosfera.
Il DaVinci+ della NASA scenderà nell’atmosfera. Immagine: Visualizzazione GSFC della NASA di CI Labs Michael Lentz et al.

Questo punto è stato sostenuto dall’astronomo Professor Jane Graves dell’Università di Cardiff. “Alcuni strumenti, come radar e spettrometri di massa, sono già stati utilizzati per studiare Venere in passato, ma la loro tecnologia oggi è molto migliore e più complessa. Saremo in grado di esplorare più a fondo e identificare le molecole più facilmente”.

L’agenzia spaziale statunitense Veritas e EnVision dell’Agenzia spaziale europea mapperanno congiuntamente la superficie di Venere dall’orbita in alto sopra le sue nuvole acide. Al contrario, Davinci+ trasporterà una piccola sonda sul pianeta che lo lancerà per paracadutarsi attraverso la sua atmosfera, campionando i suoi gas componenti ogni 100 metri mentre scende. Queste misurazioni saranno cruciali per comprendere le origini dell’atmosfera di Venere e fornire indizi sulla sua evoluzione.

Ad esempio, studiando i livelli di deuterio, un isotopo dell’idrogeno, dovrebbe essere possibile determinare quanta acqua c’è su Venere, mentre l’analisi dei gas nobili – come argon e neon – nell’atmosfera può anche consentire agli scienziati di determinare se il pianeta supporta Una volta che l’acqua liquida – i dati saranno cruciali nel fornire indizi sul percorso di Venere verso il lato oscuro.

“È incredibile quanto poco sappiamo di Venere”, ha detto Tom Wagner, uno scienziato del Programma di esplorazione della NASA.

Tuttavia, i risultati combinati di queste missioni ci parleranno del pianeta dalle nuvole nel suo cielo attraverso i vulcani sulla sua superficie fino al suo nucleo. Sarebbe come riscoprire il pianeta”.

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