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Negli escrementi fossili di dinosauri, gli scienziati trovano un tesoro nascosto

Il piccolo coleottero Triamyxa coprolytica è il primo insetto ad essere descritto da feci fossili, secondo uno studio pubblicato mercoledì sulla rivista Current Biology. (Kvarnstrom et al.)

ATLANTA (CNN) – Potresti pensare che le feci fossilizzate siano solo piene di merda, ma una nuova ricerca su un singolo esemplare ha rivelato un tesoro nascosto: una specie di coleottero di 230 milioni di anni, precedentemente sconosciuta.

Conosciuti come Triamyxa coprolytica, i piccoli coleotteri sono anche i primi insetti a essere descritti da feci fossili – o coproliti – e sono stati visibili mediante un metodo di scansione che utilizza potenti raggi X, secondo uno studio È stato pubblicato mercoledì sulla rivista Current Biology. Oltre alla scoperta di coleotteri in coprolite, il nome scientifico si riferisce anche a periodo triassico, che persistevano da circa 252 milioni a 201 milioni di anni fa, erano un sottordine di insetti chiamati Myxophaga – piccoli coleotteri acquatici o semi-acquatici che si nutrono di alghe.

Sam Heads, direttore e capo fiduciario del PRI Center for Paleontology presso l’Università dell’Illinois a Urbana-Champaign, ha dichiarato via e-mail. Heads non è stato coinvolto nello studio.

“Sono rimasto davvero stupito di vedere quanto fossero ben conservati i coleotteri, quando li hai messi in mostra, era come se ti stessero guardando direttamente”, ha detto il primo autore dello studio Martin Kvarnstrom, un paleontologo e borsista post-dottorato all’Università di Uppsala. e Svezia Permesso. “Ciò è facilitato dalla formazione di fosfato di calcio nella coprolite. Questo, insieme alla mineralizzazione precoce da parte dei batteri, potrebbe aiutare a preservare questi micro-fossili”.

Fosfato di calcio Fondamentale per la formazione e il mantenimento dell’osso mineralizzazione È quando i composti organici vengono convertiti in composti inorganici durante i processi di decomposizione.

Sulla base delle dimensioni, della forma e di altre caratteristiche anatomiche degli escrementi fossilizzati analizzati in precedenti ricerche dagli autori dell’attuale studio, gli scienziati hanno concluso che i coproliti sono stati escreti da Silesaurus opolensis, un piccolo dinosauro che misurava circa 6,6 piedi di lunghezza, pesava circa 33,1 libbre e ha vissuto. In Polonia circa 230 milioni di anni fa durante il Triassico.

“Il Cilisaurus aveva un becco sulla punta delle mascelle che avrebbe potuto essere usato per radicare i rifiuti e possibilmente beccare gli insetti dal terreno, un po’ come gli uccelli moderni”, secondo lui. nuova versione.

“Anche se Celisaurus sembra aver ingerito diversi individui di Triamyxa coprolytica, il coleottero era probabilmente troppo piccolo per essere l’unica preda bersaglio”, ha detto Qvarnström. In alternativa, Triamyxa probabilmente condivideva il suo habitat con coleotteri più grandi, che sono rappresentati dai resti disgiunti di coproliti, e altre prede, che non sono finite in coproliti in forma riconoscibile.Quindi sembra probabile che Silesaurus fosse un erbivoro. parte della sua dieta è costituita da insetti”.

Heads ha affermato che non c’erano “prove sufficienti a questo punto per dire con certezza se Selesaurus avesse selezionato specificamente questi coleotteri”.

“È possibile che i coleotteri fossero gli insetti che cacciavano tutti gli insetti che potevano e che i coleotteri fossero gli unici sopravvissuti alla digestione a causa dei loro esoscheletri (molto robusti)”, ha aggiunto Heads. “Le loro piccole dimensioni avrebbero sicuramente aiutato alcuni di loro a rimanere fermi perché avevano maggiori possibilità di ingoiarli interi e non masticarli”.

Un altro suggerimento che i ricercatori hanno avanzato, sulla base delle loro scoperte, è che la coprolite potrebbe servire come sostituto di un altro materiale noto per produrre i fossili di insetti meglio conservati: l’ambra, la resina fossile dura, giallastra ma traslucida prodotta da alberi estinti nel terzo palcoscenico. periodo che è durato da Quasi 66 milioni 2,6 milioni di anni fa.

“Ho lavorato su insetti fossili conservati nell’ambra per molti anni e sono d’accordo con gli autori sul fatto che il livello di conservazione osservato nei campioni di coprolite è molto simile in termini di completezza e livello di conservazione”, ha affermato Heads. “È davvero fantastico.”

Con i fossili di ambra più antichi di circa 140 milioni di anni, i coproliti molto più antichi potrebbero aiutare i ricercatori ad avventurarsi ulteriormente nel passato sconosciuto, secondo un comunicato stampa.

“Non sapevamo che aspetto avessero gli insetti nel periodo Triassico e ora ne abbiamo l’opportunità”, ha detto in una dichiarazione il coautore dello studio Martin Vekachik, un entomologo della National Sun Yat-sen University di Taiwan. “Forse, quando verranno analizzati più rettili, scopriremo che alcuni gruppi di rettili hanno prodotto coproliti davvero inutili, mentre altri contengono coproliti pieni di insetti ben conservati che possiamo studiare. Dobbiamo semplicemente iniziare a guardare all’interno dei coproliti per ottenere un Almeno qualche idea”.

E i ricercatori che trovano i coproliti possono scansionarli nello stesso modo in cui gli scienziati scansionano gli insetti dell’ambra, che riveleranno dettagli minuti, ha aggiunto Vekacic. “In questo aspetto, la nostra scoperta è molto promettente, in pratica sta dicendo alle persone: ‘Ehi, controlla più coproliti con microCT, ci sono buone probabilità che troveremo insetti e, se li trovi, possono essere conservati molto bene. “”

Qvarnström ha affermato che l’obiettivo finale della ricerca del team di studio è “utilizzare i dati della coprolite per ricostruire le antiche reti trofiche e vedere come sono cambiate nel tempo”.

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