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La NASA sta estraendo ossigeno respirabile dall’aria rarefatta di Marte

La NASA ha registrato altri alieni per la prima volta nella sua recente missione su Marte: convertire l’anidride carbonica dall’atmosfera marziana in ossigeno puro e respirabile, ha detto l’agenzia spaziale statunitense mercoledì.

L’estrazione senza precedenti di ossigeno, letteralmente dal nulla sulla superficie di Marte, è stata raggiunta martedì da uno strumento sperimentale a bordo della persistente navicella spaziale scientifica a sei ruote che è atterrata sul pianeta rosso il 18 febbraio dopo un volo di sette mesi dalla Terra. .

Nella sua prima attivazione, un dispositivo delle dimensioni di un tostapane chiamato MOXIE, abbreviazione di Experimenting Using Oxygen Resources on-site on Marte, ha prodotto circa 5 grammi di ossigeno, equivalenti a circa 10 minuti di respirazione dell’astronauta, secondo la NASA. Sebbene la produzione iniziale fosse modesta, questo risultato ha segnato la prima estrazione sperimentale di risorse naturali dall’ambiente di un altro pianeta per l’uso diretto da parte dell’uomo.

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“MOXIE non è solo il primo strumento per la produzione di ossigeno in un altro mondo”, ha detto in un comunicato Trudy Curtis, direttore delle dimostrazioni tecnologiche presso la Direzione della missione tecnologica spaziale della NASA. Lo ha descritto come la prima tecnologia del suo genere per aiutare le future missioni a “vivere al largo della Terra” da un altro pianeta.

Lo strumento funziona tramite l’elettrolisi, che utilizza un calore intenso per separare gli atomi di ossigeno dalle particelle di anidride carbonica, che rappresentano circa il 95% dell’atmosfera su Marte.

Il restante 5% dell’atmosfera di Marte, che rappresenta solo l’1% circa dell’atmosfera densa della Terra, è composto principalmente da particelle di azoto e argon. L’ossigeno è presente su Marte in tracce.

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Ma rifornimenti abbondanti sono essenziali per la massima esplorazione umana del pianeta rosso, sia come fonte sostenibile di aria respirabile per gli astronauti sia come componente necessario del carburante per missili per portarli a casa.

I volumi necessari per lanciare razzi nello spazio da Marte sono particolarmente terrificanti.

Secondo la NASA, l’espulsione di quattro astronauti dalla superficie di Marte consumerebbe circa 15.000 libbre (7 tonnellate metriche) di carburante per missili, insieme a 55.000 libbre (25 tonnellate metriche) di ossigeno.

Michael Hecht, l’investigatore principale per MOXIE, del Massachusetts Institute of Technology, ha detto in un comunicato stampa della NASA che trasportare una macchina per la conversione dell’ossigeno da una tonnellata su Marte è più pratico che cercare di tirare 25 tonnellate di ossigeno nei serbatoi dalla Terra.

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Hecht ha detto che gli astronauti che vivono e lavorano su Marte potrebbero aver bisogno forse di una tonnellata metrica di ossigeno tra di loro per un anno intero.

A dimostrazione del concetto, MOXIE è progettato per generare fino a 10 grammi all’ora e gli scienziati prevedono di utilizzare il dispositivo almeno altre nove volte nei prossimi due anni a diverse condizioni e velocità.

La prima conversione dell’ossigeno è avvenuta il giorno dopo che la NASA ha realizzato il primo storico volo controllato di un aereo su un altro pianeta con il decollo e l’atterraggio di un elicottero robotico in miniatura su Marte.

Come MOXIE, l’elicottero bimotore soprannominato Ingenuity, ha fatto un viaggio su Marte con tenacia, la cui missione principale è cercare tracce fossili di antichi microbi che potrebbero aver prosperato su Marte miliardi di anni fa.

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