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Il razzo Virgin Galactic atterra dopo essere volato nello spazio | notizie spaziali

La navicella spaziale Virgin Galactic che trasporta Richard Branson è atterrata in sicurezza dopo che domenica è volato ai confini dello spazio in un viaggio che il miliardario britannico ha definito “l’esperienza di una vita”.

VSS Unity ha raggiunto un’altitudine massima di circa 85 chilometri (53 miglia), oltre i confini dello spazio secondo gli Stati Uniti, consentendo ai passeggeri di sperimentare l’assenza di gravità e godersi la curvatura della Terra.

“Congratulazioni a tutto il nostro fantastico team di Virgin Galactic per 17 anni di duro lavoro che ci ha portato così lontano”, ha detto Branson durante una trasmissione in diretta, mentre l’astronave è tornata a Spaceport America nel New Mexico.

L’atterraggio è avvenuto intorno alle 9:40 locali (15:40 GMT), circa un’ora dopo il decollo.

Il lancio di domenica dell’aereo passeggeri a razzo VSS Unity segna il 22° volo di prova della compagnia del suo sistema SpaceShipTwo e la sua quarta missione con equipaggio al di fuori dell’atmosfera terrestre. È stata anche la prima a trasportare un intero gruppo di viaggiatori spaziali – due piloti e quattro “specialisti di missione” – incluso Branson.

Una settimana dopo il suo 71° compleanno, Branson e i suoi colleghi hanno camminato lungo l’asfalto, salutando una folla di spettatori, prima di salire a bordo dell’aereo dell’unità missilistica parcheggiato alla fine di una pista. Un video pubblicato da Virgin Galactic mostrava Branson arrivare in precedenza al luogo del decollo sulla sua moto salutando i suoi compagni di squadra con un abbraccio.

L’analista spaziale Leo Enright ha detto ad Al Jazeera che il volo “non potrebbe essere più fluido” e darebbe “un enorme impulso alla fiducia del pubblico” per il progetto spaziale di Branson.

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Un precedente prototipo di aereo missilistico Virgin Galactic si è schiantato durante un volo di prova sul deserto del Mojave in California nel 2014, uccidendo un pilota e ferendone gravemente un altro.

“Forse la prossima grande cosa è annunciare che stanno riaprendo per vendere i suoi biglietti dell’aereo spaziale”, ha detto Enright.

“Hanno chiuso i battenti dopo la tragica perdita di un’auto e la morte di un membro dell’equipaggio nel 2014, quindi ci sono tutte le possibilità che Branson annunci più tardi oggi che li sta riaprendo e sarà interessante vedere quanti biglietti è disposto a vendere».

C’è stato un festoso raduno di dirigenti dell’industria spaziale, futuri clienti e altri sostenitori per assistere al lancio di domenica, che è stato trasmesso in diretta durante una presentazione ospitata dal comico televisivo a tarda notte Stephen Colbert.

Tra i partecipanti c’era il collega miliardario e pioniere aerospaziale Elon Musk, fondatore del produttore di auto elettriche Tesla.

Lo spazioplano bianco lucido volò in alto attaccato alla parte inferiore del jet a doppio corpo VMS Eve (dal nome della defunta madre di Branson) al decollo da Spaceport America, una struttura statale vicino alla città di Truth or Consequences. Virgin Galactic affitta gran parte del sito di 18.000 acri.

Raggiunto il punto di lancio ad alta quota a circa 46.000 piedi, l’unità è stata lanciata dalla nave madre ed è caduta quando il suo equipaggio ha acceso il razzo del velivolo, inviandolo verso l’alto a velocità supersonica nell’oscurità dello spazio a un’altitudine di 53 miglia (85.9 km). .

Al culmine della salita con il razzo chiuso, l’equipaggio ha poi incontrato alcuni minuti di microgravità, prima che l’aereo spaziale si spostasse nella posizione di ritorno e iniziasse a planare lungo la pista dello spazioporto. L’intero volo, dal decollo all’atterraggio, è durato circa un’ora.

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“Questo è il momento clou del volo per avere una vista della Terra curva e trascorrere alcuni minuti in assenza di gravità, alzarsi dai sedili e fare il rotolamento che sembra essere [did] “Questo è un momento enorme”, ha detto ad Al Jazeera Alan Boyle, redattore collaboratore di GeekWire.

“È molto eccitante e lo scenario è fantastico, puoi vedere… la leggera curva della terra e il cielo nero dello spazio sopra, è quello che la gente pagherebbe centinaia di migliaia di dollari per vedere, e poi devono tornare rapidamente a i loro posti.. e sperimentano alcuni g di accelerazione Durante la discesa, ha aggiunto Boyle.

Rob Reynolds di Al Jazeera, della contea di Sierra, nel New Mexico, ha affermato che l’operazione è stata eseguita “in modo impeccabile”.

Il fondatore di Virgin Galactic Richard Branson saluta domenica mentre si dirige verso il suo aereo a razzo nel New Mexico [Andres Leighton/AP Photo]

“Tutto è andato alla perfezione dal decollo della nave madre Eve con un’unità legata alla fusoliera alla separazione, che è sempre una parte molto difficile di questo tipo di operazione, tecnicamente difficile, e poi il lancio del razzo… e poi il aereo si è schiantato con un atterraggio perfetto”.

Virgin ha dichiarato che prevede almeno altri due voli di prova dell’aereo spaziale nei prossimi mesi prima dell’inizio delle normali operazioni commerciali nel 2022.

Questo non è un servizio di viaggio scontato. Ma la domanda sembra essere forte, con diverse centinaia di ricchi cittadini astronauti che già effettuano prenotazioni, al prezzo di circa $ 250.000 per biglietto.

La banca d’affari svizzera UBS ha stimato che il valore potenziale del mercato del turismo spaziale raggiungerà i 3 miliardi di dollari all’anno entro il 2030.

Dimostrare al pubblico la sicurezza del viaggio missilistico è fondamentale, dati i rischi inerenti al volo spaziale.

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